Arroz y frijoles, claves para desvelar el origen de la lengua de Madagascar

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¿Por qué los habitantes de Madagascar hablan una lengua propia de sureste asiático? Es uno de los misterios que durante años los investigadores han tratado de explicar. Ahora han encontrado claves importantes para resolverlo, gracias al hallazgo de restos de arroz y frijoles de más de mil años de antigüedad.

El origen del malgache, lengua de los habitantes de Madagascar, era difícil de explicar. El país insular está ubicado frente a la costa sureste del continente africano, a más de 6.000 kilómetros de la región malayo-polinesia de la que procede su idioma.

Ahora tenemos las primeras evidencias arqueológicas de que los colonos del sur de Asia llegaron a la isla hace más de mil años: los restos de una antigua cosecha formada por especies asiáticas de arroz y frijol mungo (Vigna radiata). El hallazgo han sido realizados por un equipo internacional de científicos, dirigidos por Nicole Boivin, investigadora de la Universidad de Oxford y directora del departamento de Arqueología en el Instituto Max Planck.

Según recoge la Agencia de Noticias Científicas SINC, Boivin explica que “Los habitantes del sudeste asiático trajeron cultivos de su tierra y algunos de ellos subsistieron al llegar a África. Podemos proporcionar los restos de estos cultivos como prueba sobre la historia de la isla”.

La investigación genética ha confirmado que los habitantes de Madagascar comparten ascendencia con malasios, polinesios y otros hablantes de las lenguas clasificadas austronesias. Sin embargo, hasta ahora no existía evidencia arqueológica de la colonización austronesia.

“Existen muchas cosas que aún no entendemos sobre el pasado de Madagascar – señala Boivin -, pero lo interesante es que por fin hemos encontrado una manera de arrojar luz sobre un misterioso asentamiento del sudeste asiático en la isla y que se distingue de los asentamientos africanos del continente, que también sabemos que existieron”.

El equipo de Boivin ha sido capaz de identificar las especies a las que pertenecen cerca de 2.500 restos antiguos de plantas, obtenidos de sus excavaciones en 18 yacimientos distintos de Madagascar, en las islas vecinas y en la costa de África oriental.

Fuente: Mark Horton (Universidad de Bristol)

Su trabajo, explica SINC, consistió en examinar los residuos obtenidos a partir de los sedimentos de las capas arqueológicas, utilizando un sistema de tamices y agua. Así se pudo analizar si los primeros cultivos que crecían en estos yacimientos eran africanos o fueron introducidos desde otro lugar.

Encontraron ambos tipos de cultivos, pero observaron un patrón distinto: los africanos (el sorgo, el mijo perla (Pennisetum glaucum) y el baobab) se concentraban principalmente en el continente y las islas más cercanas, como Zanzíbar; en Madagascar, por el contrario, la subsistencia temprana se centró en plantas que provenían de Asia. Los datos sugieren una introducción de estas, tanto a Madagascar como a las vecinas Islas Comoras, durante los siglos VIII y X.

El arroz y los frijoles que los colonizadores asiáticos llevaron consigo a Madagascar hace mil años no solo sirvieron entonces para alimentar a su población, sino que también nos son útiles hoy para resolver el enigma de su lengua.

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